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传苹果斥巨资秘密研发MicroLED显示屏,三星夏普等供应商“泣不成声”
2018-03-22 11:42 猎云网   

 

据知情人士透露,现阶段苹果公司已经开始自主设计和生产智能设备显示屏,实属“大姑娘上轿头一回”。它在加州总部附近的一处秘密生产基地,研发了一小批智能设备显示屏,主要用来进行使用效果测试。

不愿透露姓名的内部人士表示,当下,这一科技巨头正在斥巨资,推进下一代全新MicroLED显示屏的研发和生产工作。具体说来,MicroLED显示屏使用的发光材料,与现在较为常见的OLED显示屏大不相同,预计能够向大家呈现出机身更为纤薄、屏幕更为清晰以及续航更为持久的创新产品。

但是,与OLED显示屏相比,MicroLED显示屏生产起来更为复杂、更为困难。而且,据悉,早在一年多以前,苹果公司差点就放弃了这个项目。好在后来还是坚持了下来,在工程师的努力之下已经取得了较大进展。现在,这项技术已经达到了一种先进水平。然而,广大消费者想要真正看到这项技术的最终成果,应该还要再等上几年的时间。

这一举措应该是苹果公司致力于实现智能设备核心部件自主设计和研发的最新表现。最近几年,它已经针对多款自家移动设备设计了芯片。现在又将目光投向显示屏的自主设计和研发上,很有可能会给不少合作供应商带来负面影响。其中包括,主要生产显示屏的三星电子、夏普、LG和Japan Display Inc.,以及主要生产芯片显示屏界面的Synaptics Inc.等等。

不仅如此,这些新闻还导致OLED核心技术开发商Universal Display的股价,在本周一出现下跌,跌幅达到16%。在投资者看来,苹果公司自主研发的MicroLED技术,到最后说不定会直接代替Universal Display。Synaptics的股价,也是出现了4.4%的下跌。而苹果公司自己的股价,也没能幸免,同样出现了2%的下滑。

与此同时,上文提到的亚洲那几家显示屏生产商也是一样。在新闻爆出之后,Japan Display的股价下跌4.8%,夏普的股价下跌3.4%,三星的股价则下滑1.4%。

掌握对MicroLED技术的控制,能够帮助苹果公司在现在这样一个已经高度饱和的智能手机市场中,进一步形成自己的竞争优势,一举击败三星这类以生产高质量显示屏为强项的竞争对手。专业显示屏测试机构DisplayMate Technologies的负责人Ray Soneira表示,对苹果公司来说,将显示屏的设计和研发完全变为自主行为,意味着一个难得一遇的黄金发展机会。毕竟大家都可以轻易买到OLED显示屏或LCD显示屏,而苹果公司则真正拥有MicroLED显示屏及其背后的技术。

当然了,这些说起来简单,做起来可就比较困难了。全新显示屏的批量生产,将会需要全新的设备工具。等到未来这项技术完全成熟,可能又会被其他事物所代替。到时候,苹果公司可能会面临诸多难以克服的发展障碍,甚至会放弃这一项目或放缓推进步伐。总之,对于这项新技术的设计和开发,苹果公司需要付出巨大代价。

说不定到最后,苹果公司会把全新显示屏的生产工作外包给其他公司,以便在最大程度上降低生产混乱可能带来的风险。现阶段,加州的秘密生产基地规模太小,无法进行大规模的批量生产。但知情人士表示,公司还是希望,能够尽可能久地保证这项技术的独有性,不会与合作伙伴共享。用他的话说:“我们在这项新技术和新工厂上投入了大量资金,整个设计和研发的工程流程非常宏大。所以,在整个开发过程当中,我们还是希望能够完全保持独立和专有。”

对此,苹果公司发言人拒绝进行评论。

当下,智能手机和其他各种智能设备,无疑都会使用现成可用的显示屏技术。Apple Watch的显示屏由LG Display生产,谷歌规格较大的Pixel手机的显示屏由 Ditto生产,苹果最新款手机iPhone X首次使用的OLED显示屏由三星生产。各家手机制造商会对显示屏进行些许调整,以适用于自家产品的具体配置。而苹果公司,则是连续四年使用了色彩准确度标准统一的显示屏。但这一次自主研发新技术,是苹果公司有史以来第一次完全自主地设计和生产显示屏。

据悉,此次秘密项目的代码为T159,由苹果公司资深高管Lynn Youngs负责。他曾经在公司发展早期参与过iPhone和iPad触摸屏的设计与开发工作。目前,主要负责iPhone和Apple Watch屏幕技术的相关工作。

至于秘密设立的生产基地,大约占地6.2万平方英尺,位于加州圣克拉拉的一条不知名街道上,是苹果公司为研发这项新技术设立的第一个生产基地,距离总部库比蒂诺大约15分钟的车程。该生产基地,有300位左右的工程师,主要负责MicroLED显示屏的设计和开发工作,以用于公司未来推出的新产品。不过,除了MicroLED之外,该生产基地中还设有一块专门的区域,用于LED显示屏的繁琐生产流程。

在那附近,还有一处生产基地,拥有着专门处理LED转移的技术。所谓LED转移,就是指将单个像素放进MicroLED显示屏的过程。2014年,苹果公司收购了一家名为LuxVue的初创企业,从而拿到了处理这一过程的专有知识产权。

在那次收购交易之后的一年,苹果公司就在台湾开设了一处显示屏研究实验室(公司内部将其称为“技术中心”)。为了测试公司是否能够完全胜任显示屏的自主设计和生产工作,台湾实验室中的工程师利用苹果公司的技术,首次研发出了一小批LCD屏幕。这些屏幕后来运回圣克拉拉的工厂进行组装,最终又经过更新和改良,用到了iPhone 7的原型当中。经过公司高管的检验和认可,台湾的显示屏团队,最后还是拿到了苹果公司上层布置的继续自主设计和研发MicroLED显示屏的任务。

想要创建一个专门用于生产显示屏的基地,是一件非常复杂的事情。这也就意味着,在加州那个工厂正式投入运营之前,苹果公司确实是花费了好几个月的时间来筹备。再加上之前的研发工作困难重重,公司工程师也是最近才逐渐对自己的研究有了信心,认为凭借苹果公司的自主研发能力,终究能够代替三星和其他那些公司生产的显示屏。

2017年末,苹果公司工程师第一次成功生产出功能较为全面的MicroLED显示屏,计划用于未来的Apple Watch。按照公司的计划,他们的目标是将这项新技术首先融入到自家可穿戴计算机当中。虽然想要普及到广大消费者手中还是需要几年的时间,但是生产出使用MicroLED显示屏的Apple Watch原型,对公司来说还是有着里程碑式的意义,毕竟在此之前它所设计的硬件产品都是交由其他公司生产的。当然了,前提是苹果公司决定把这一项目向前推进下去。

目前,配备有MicroLED显示屏的最新Apple Watch原型,并不是功能完全的可穿戴设备。相反,它具体的屏幕比例还需视外部电脑板而定。但其中有一点值得注意,那就是与现在Apple Watch所使用的OLED显示屏相比,新款原型的屏幕要清晰很多。而且,对于各种不同的颜色,工程师都能够比较好地进行控制。另外,苹果公司高管也已经认可了这一项目所取得的成果,并表示要在接下来的两年当中继续推进研发工作,努力实现在自家产品中用上MicroLED显示屏的目标。

据知情人士表示,至少,我们想要在未来三五年中看到iPhone用上MicroLED显示屏,是不太可能的。虽然iPhone是苹果公司的摇钱树,但之前也有过新技术率先在Apple Watch中亮相的例子。比如说,2014年推出Apple Watch时,所配备的就是OLED显示屏。但众所周知,OLED显示屏直到去年才出现在了iPhone X上。

而想要开发MicroLED显示屏,就更为复杂了。不同大小的屏幕,可以包含数以百万计的单个像素。而每一单个像素,又包含三个亚像素,即红、绿、蓝LED。所有这些小型LED必须是单独生成且校订标准的。随后,我们能够看到的,就是所谓的“供体晶片”,并且大量转移到MicroLED显示屏中去。在发展早期阶段,苹果公司主要是从Epistar Corp.和Osram Licht AG这类第三方制造商的手中购买晶片,但自从开始自主开发LED之后,它便使用自己的供体晶片了。所有流程均在圣克拉拉生产基地的一间无尘室中完成。

总之,在MicroLED技术尚未完全准备好面世之前,苹果公司对外介绍的研发重点,仍将会是OLED显示屏。按照计划,公司会在今年秋季发布第二款配备OLED显示屏的6.5英寸新款iPhone。另外,也会继续扩大与三星和LG等公司关于OLED显示屏生产的合作。

责任编辑: 杨思思 TS002
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